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寒武纪5周年内部信曝光:非留恋来钱快、门槛低的IP授权业务

2021-05-06 15:06:03    来源:赛迪网

昨日,AI芯片公司寒武纪五周年内部信在社交媒体曝光。经多方求证,该内部信确为今年3月15日寒武纪五周年司庆时,CEO向全员发送的内部信,同时也是该内部信发出后首次曝光。

寒武纪CEO陈天石在内部信中重点回顾了寒武纪多条产品线的发展历程。他表示,起初公司选择先从IP授权业务切入市场,主要是为了让公司的产品和技术尽快实现商业化落地和技术验证。也正如信中所说,“寒武纪设计了全球第一款商用终端智能处理器,并授权给了相关手机客户,最终以最快速度在最先进的集成电路制造工艺上实现了大规模量产。”一家初创企业的产品出炉就能大规模量产落地的奇迹,这对其他初创芯片设计公司而言几乎是不可达成的。也正因为如此,寒武纪才能够在众多创业公司中脱颖而出。不过从信中陈天石所说的“如果立刻着手设计一颗自己的芯片,时间周期太长,稍有不慎,我们也许就泯然于众人”这句可以看出,从公司成立开始,寒武纪就在谋划自己的“芯片”未来,而非留恋来钱快、门槛低的IP授权业务非留恋来钱快、门槛低的IP授权业务。

纵观2016年3月成立到2021年3月的五年间里,寒武纪每。

纵观2016年3月成立到2021年3月的五年间里,寒武纪每年至少推出一款智能芯片产品,按发布时间看,寒武纪1A(2016)、1H(2017)、1M(2018)、思元100(2018)、思元270(2019)、思元220(2019)、思元290(2020)。按芯片品类看则分为智能终端IP(1A、1H、1M);云端智能芯片及加速卡(思元100、270、290);边缘端智能芯片及加速卡(思元220)。如此看来,成立5年,寒武纪在“设计自己的芯片”这件事上已达成3大产品线、7个智能芯片产品的成就,对比芯片设计行业2-3年的均开发周期而言,如此高产的寒武纪可以称得上是“芯片设计路上的狂奔者”。

不难发现,即便寒武纪加油“狂奔”、成立4年就登上了科创板,可似乎网友们最为关注的话题还是“华为选择自研AI芯片、失去华为的寒武纪还能不能活”。对此,笔者却不禁设想,如果寒武纪在一开始就满足于、专注于成为一家企业的IP供应商,而放弃自己的云、边、端芯片战略,结局会如何?此前就有媒体直言并看衰:“倘若寒武纪牢牢绑定单个大客户,即使在终端IP授权业务上获得数倍营收及利润增长,那它的想象空间也将止步甚至没落”。这里其实透露了两大担忧,既客户结构单一和能否独立发展的问题。粗略来看,眼前就有欧菲光被苹果、三星供应链强制退群的例证。现在看来,如果寒武纪当时选择与某家客户深度绑定成为核心供应商,且没能建立起自己独立的核心产品技术和中立广阔的客户生态圈,那CEO陈天石曾坦言的“寒武纪朋友遍天下”、“通往伟大芯片公司的赛程很长”等豪情阔论,更可能在时下或者更早就已“泯然于众人”了。

一直以来,芯片行业都被被定义为技术门槛高,产品周期长、回报周期长的行业,具有典型的成本前置、收益后置的行业规律。纵观国内外,没有哪家芯片企业可以跨越时间的维度实现弯道超车,甚至现在的很多巨头企业都曾在漫长的发展岁月中经历过生死时刻。几乎所有的芯片行业从业者都明白芯片事业是一场马拉松,赛程很长,没有足够的耐力和耐心是无法达成目标的。再看看国际的芯片巨头们,数十年来无不是一步一个脚印走到现在。正如此前陈天石在接受媒体采访时所坦言的:“罗马并非一天建成,前辈标杆也都是筚路蓝缕走过来的,我们有远大的志向,但长跑才刚刚开始。”这大概也是所有芯片从业者心底的声音吧。

当然,没人关注的公司不是好公司,当下的寒武纪在各种声音中完成了哪些成果呢?来看下寒武纪最新的业绩公告,寒武纪要做“中立、独立芯片设计公司、头部IC设计公司”的形态已经成型并已驶入加速轨道。数据显示,寒武纪2020年总营收45,892.73万元,较上年同期增长3.38%。云端智能芯片及加速卡收入8,625.23万元,较上年增长9.34%;边缘端智能芯片加速卡,收入2,082.44万元。单看智能芯片及加速卡(云端+边缘端)这块业务的合计收入已达1亿元,占到全年营收4.5亿的23%,而此消彼长的则是成立之初曾为寒武纪赚下第一桶金的终端IP授权业务,目前仅占总营收的不到3%。一目了然,离开华为的寒武纪依然能活,而在短短的几年内,通过不断加码研发、快速迭代产品、拓展商业客户,其云端、边缘端芯片等商业化产品也已实现了大规模量产及出货,并在总营收中占据重要位置。对比芯片行业基本2-3年推出一款或一代芯片,外加根据不同客户需要,还要1-2年的适配导入周期,对于一家还处在初创期的芯片设计企业而言已经实属不易。可以说,离开了华为的寒武纪凭本事活得更加“硬”气,活出了更广阔的商业空间。

逐年锐减的终端IP授权收入已由逐年上升的云端、边缘端芯片及加速卡、智能计算集群等业务补足,实现了业务结构的优化。之所以坚定的调整业务结构,正是缘于数年来寒武纪一直坚持的“安卓式”路径。此前CEO陈天石接受采访时曾表示:“寒武纪的定位是走安卓路径的独立芯片公司路径,有所为有所不为,欢迎大家踩在我们身上做应用。”只有将底层芯片、系统软件、上层应用都充分服务供应商、社区和开发者,才能让寒武纪拥有更多更广阔的客户群体。这样的定位让寒武纪规避了单一大客户依赖所造成的风险,也使得寒武纪可以借“云边端一体、软硬件协同、训练推理融合、统一且通用的软件生态”为千行百业的客户们提供智能处理器IP、智能芯片、智能计算集群(准确讲是以寒武纪云端智能芯片及加速卡为核心,并集成到配套在服务器及相关系统中,并根据实际应用场景需求配置相应的基础系统软件与开发工具的一整套解决方案,主要面向云计算数据中心客户群体)等价值服务。可以说,寒武纪一直想走的是正统的芯片设计公司的路径,做自己能够做的,把空间留给客户。如今的业务形态和寒武纪成立之初所谋划的已趋相同,寒武纪离“驶向星辰大海”的梦想更进了一步。

而除了发展定位和创业感悟,该内部信还罕见公布了几组产品的出货结果,如“寒武纪终端智能处理器的智能设备出货量达九位数、寒武纪边缘芯片出货量达六位数、寒武纪云端芯片出货量达五位数。”不过数据只模糊提到了量级,没有显示单价也无法计算具体销售了多少金额。而寒武纪2021第一季度营收更值得关注,其3,613.10万元,较上年同期增加 2,457.84 万元,同比增长212.75%,据称主要是由于2021年第一季度,寒武纪边缘端芯片及加速卡销量大幅增长造成的,这与内部信中所提到的“边缘端出货量达六位数”恐有一定关系。

寒武纪这5年,在外界看来是顺风狂奔,可也许只有寒武纪人才冷暖自知, 就像陈天石信中所感叹的:“这些成绩的背后,有寒武纪每一位小伙伴日常工作中最真实的艰辛和汗水。从每一颗芯片回片测试的忐忑和期待,到每一个冲刺交付日的不眠夜,再到工位边每一张行军床,我们远不如外界想象的那么光鲜和神奇”。同时,陈天石把成绩归功于公司所有的同事,他表示“正是寒武纪最普通的每一位同事,正是大家对技术和产品不懈的追求,正是大家心中澎湃的斗志和雄心,支撑起这家公司的现在和未来。”并明确表明了未来会继续对员工进行激励:“伴随着寒武纪的成长,大家一定会以更多方式享受寒武纪成长带来的红利。”

而站在时代的潮头,奔跑了5年的寒武纪已然对未来立下更为宏伟的目标,像一个幼年的孩子蜕变成更加从容自信的少年。“未来,我们寒武纪人接下来的使命,就是要让它成为真正的常青树,要能推动全人类的技术进步”。尤其是在变化莫测的大环境下,对芯片行业从业者既是机遇也是挑战。笔者也希望能够看到,撑起昨天的寒武纪人们,能在复杂的市场形势及激烈的竞争下,继续奔跑,直面明天的挑战。并希望寒武纪能够像时代需要他们成为的那样,成为一家伟大的芯片公司。

最后,借CEO陈天石信中所说的:“下一个五年一定会更好”。

以下为寒武纪五周年庆内部信全文:

年轻的寒武纪人,奔跑!

——寒武纪五周年司庆致辞

今天,寒武纪五岁了。

回想寒武纪自诞生到今天的历程,我心中感慨良多。长期以来,我给自己设立的目标是做一个还过得去的教授,发表一些有意思的论文,培养几位优秀的学生,从来没有想过自己有一天会走出象牙塔创办和经营一家公司。在我30岁之前,我们与合作者一道做了一些早期的学术研究工作,相关论文已经成为这个行业里的公共知识,全世界的同行都可以自由地阅读引用、参考借鉴。我本满足于此,并非常期待看到Intel、Nvidia这样的巨头有一天能够把这些想法做到他们的产品里(这或许是对学术研究者最大的肯定);但当2015-2016年整个产业界都在谈论人工智能、行业里涌现出一批做AI芯片的创业公司、每一家都说自己能做最好的AI芯片时,我有些坐不住了。如果要说是什么初心驱动我创办寒武纪,今天回想起来,应该就是朴素的好胜心:我要创办一家最好的公司,做最好的AI芯片,于是就有了寒武纪。

在公司刚成立的一年多时间里,业界的AI芯片产品还多在PPT状态。寒武纪要发展壮大,就必须从一众创业公司中脱颖而出,尽可能快地让自己的产品看得见摸得着。如果立刻着手设计一颗自己的芯片,时间周期太长,稍有不慎,我们也许就泯然于众人。于是我们首先选择IP授权这条商业路径,设计了全球第一款商用终端智能处理器,并授权给相关手机客户,最终以最快速度在最先进的集成电路制造工艺上实现了大规模量产。经此一役,寒武纪的技术能力得到了大家认可,成为行业里最出众的创业公司。

从商业角度看,终端处理器IP授权业务虽然起步快,但天花板较低。寒武纪要驶向星辰大海,就必须有自己的芯片产品,就必须瞄准更大的场景和市场。基于这个考虑,我们在研发和迭代终端智能处理器时,就已经开始同步推进云端智能芯片的研发。2018年春天,我们发布了首款云端推理芯片思元100,这也是中国的第一款云端智能芯片;再经过一年多的迭代,我们在2019年推出第二代云端推理芯片思元270;不久前,我们的首款云端训练芯片思元290也正式亮相。两年来,我们还新开辟了边缘计算产品线,推出的思元220芯片专门关注尺度介于云和端之间的AI应用场景。到今天,搭载寒武纪终端智能处理器的智能设备出货量达九位数、寒武纪边缘芯片出货量达六位数、寒武纪云端芯片出货量达五位数。我们为寒武纪所有处理器芯片产品构建了统一的基础系统软件和工具链,通过向客户提供的智能处理器IP、智能芯片、智能计算集群推广和辐射开发者生态。成立五周年,寒武纪已经成为一家具备软硬件全栈系统能力的芯片设计公司。

今天看来,寒武纪五年来的发展是非常顺利的。在发展的每一个关键节点,我们都及时踩对了步子,我们的产品迭代很快、我们积极拥抱资本市场,我们被誉为创业公司的标杆。这些成绩的背后,有寒武纪每一位小伙伴日常工作中最真实的艰辛和汗水。从每一颗芯片回片测试的忐忑和期待,到每一个冲刺交付日的不眠夜,再到工位边每一张行军床,我们远不如外界想象的那么光鲜和神奇;但正是寒武纪最普通的每一位同事,正是大家对技术和产品不懈的追求,正是大家心中澎湃的斗志和雄心,支撑起这家公司的现在和未来。有大家在,寒武纪的下一个五年一定会更好;伴随着寒武纪的成长,大家一定会以更多方式享受寒武纪成长带来的红利。

回望五年前,我很庆幸自己当初那一份好胜心,敦促我进入这样一段全新的历程,让我能有缘和寒武纪每一位小伙伴并肩前行,开拓全新的事业。今天,这种朴素的好胜心已经转化成一种强烈的使命感。寒武纪已经具备了成为顶尖芯片公司的基因、基础和机遇,但还只是一株五岁的小树苗;我们寒武纪人接下来的使命,就是要让它成为真正的常青树,要能推动全人类的技术进步;作为植树人、创业者,数十年后当我们职业生涯结束之时,我们交给下一代人的,应该是一家有产品、有技术、有体量、有声誉、有抱负的一流高技术公司。最后,我想用我在公司年会的一段发言与大家共勉:

我们正处于时代的潮头,历史给了我们机会,也赋予我们责任。回顾过去,我有时会庆幸于在寒武纪发展历程,包括我个人的职业生涯这个长长的链条上,哪怕有任何小小一环没有走对,都不会有今天的寒武纪。庆幸寒武纪幸运的同时,我也时常在想,如果不是历史、不是时代需要这样的寒武纪,又为何能在掷10次20次骰子时总能在对的那一面?这种想法虽然有些唯心,却给我非常强烈的使命感;而寒武纪走得越远,这种使命感就愈发强烈。我个人的能量有限,我们大家一道努力去完成这个使命,把寒武纪做成时代需要我们成为的那样一家伟大的芯片公司。

年轻的寒武纪人,奔跑吧!

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